Quadro列传

2009-10-27 作者: 吴挺 来源: 计算机世界实验室

关键字: NVIDIA Quadro列传 GPU 

  Quadro发家史

  自从nVIDIA跟ELSA合作Quadro卡之后,便一发不可收拾,虽然在早些年,每年的Quadro专业卡销量不过1万片,就这1万片左右的规模养活了ELSA,同时也大大提高了nVIDIA的口味和兴趣。ELSA最初与nVIDIA合作的100多个驱动和硬件工程师也被nVIDIA“威逼利诱”,重金收买,以至于ELSA在德国关门时候的最重要家当早已经被掏空,作为当年红极一时的品牌也在精髓上随着Quadro的腾空而起几乎进了坟墓。最后依靠中国台湾省制造商的鼎力支持,才让ELSA品牌不至于灰飞烟灭,但是在爱好者心目中,那个追求技术和艺术统一的“神仙”般的品牌已经荡然无存。

  这并不意味着nVIDIA要负多少责任,根本的原因是Quadro让ELSA元气大伤。ELSA过于看重专业卡市场的利润和机会,把重心放在了专业卡的研发上,而且利用自己的优势成为了Quadro的惟一合作商—算盘打得不错,不过nVIDIA并非ELSA所需,它有更大的目标,它依托强大的游戏卡开发和芯片生产,具有比其他专业卡厂商更好的成本控制优势,而且在与ELSA合作之后,开发专业驱动已经驾轻就熟。所以当Quadro推出之时,很多人怀疑它游戏卡的底子,对它口诛笔伐,nVIDIA对此十分在意而且拿出种种证据证明Quadro是不一样的。但是在拿到超过50%的专业卡市场份额之后,境况已经大大好转,人们接受了nVIDIA的做法。也是这个原因,自第一代专业卡开始就有游戏卡改造专业卡的尝试,并且相当成功,一些想用专业卡学习的用户都可以从中受益,或许是这个原因,nVIDIA一直都非常注意入门级专业卡的打造。

  nVIDIA还通过迅速升级改变这种不利的境遇,基于GeForce256的显卡推出没有多久,升级版本就随着新的芯片推出一股脑儿出现在了我们的面前,不用多久,专业卡的系列就基本完善了。尤其是在基于GeForce4的专业卡推出之后,以Quadro4 900XGL为代表的专业卡形成了完整的系列,也打破了当时专业卡的传统,改变了大而且昂贵的形象,入门的Quadro4 380XGL甚至提供了相当好的性能,价格也不高。从那个时候开始,真正意义上能够让个人用户用得起的图形工作站才出现,Quadro4 380XGL也正式成为教育行业的专业卡首选。丽台在徘徊了很长一段时间之后,再一次通过Quadro4 900XGL系列领衔专业卡,从此回到了专业卡的主流世界; 并且拿到了除日本之外,亚洲地区的销售权利,Quadro卡也正式分成两派—欧美和日本市场的PNY,除日本外亚洲市场的丽台。

  这让当时还在中国市场继续存在的ELSA品牌非常难受,随后它找到了救命稻草,抓住了ATi的FireGL。只是这个老牌的专业卡似乎不太适应游戏卡厂家的生产模式,驱动方面的问题一直不断,显卡硬件相对来说虽然更为精致,问题是专业领域需要的不是华丽的外表,更要看中实际效用。ATi效仿nVIDIA的做法不算太成功,一些领域的传统用户依然把FireGL当做天上的星星,只能欣赏看看罢了,无奈离现实太遥远,并没有对Quadro造成多大的挑战。

  虽然如此,丽台对中国市场还是小心翼翼,尤其是价格。根据一些经销商的反映,他们做专业卡的利润并不高,这在一定程度上限制了他们在服务方面的努力,而这正是行业用户看重的,因而在行业用户方面,多数人更愿意选择HP、Dell这样的品牌产品,而丽台独立的显卡推广策略,缺乏整机的优势,则只能通过价格弥补,也只能吸引一部分想自己升级和打造工作站的用户,数量相对较少,也是丽台推广面临的问题。加上使用工作站的用户,并不都是对工作站硬件很在行,或者根本没有兴趣,软件对他们的吸引力可能要超越硬件层面,加上一些高端的游戏卡也能应付一些制作,比如相当专业的Maya就可以不依靠强大的专业卡进行制作,只不过是在预览时很慢罢了,这决定了一部分用户尤其是对软件熟悉的用户对硬件依赖程度降低。当然,Maya的例子并不是否定专业卡,如果预览的顶点变得够多,一般的显卡就无法应付了,这也是事实。

  丽台借Quadro博弈

  丽台进入Quadro专业卡的销售,最大的好处是降低了工作站的拥有成本,一些小成本的工作室也开始使用专业卡,他们对可靠性的要求非常严苛,一些细微的失误可能导致几个月的辛苦荡然无存,应对他们的要求并不是那么容易。他们可能是DCC代工制作,有工期限制,这样的损失是不可能承受的,因而在细节方面,这些小工作室还是相当谨慎。

  从用户群体上看,似乎学生群体对显卡的参数更看重,他们是理想主义者,并且从软件的象牙塔里往现实结合的时候,尤其看得重要。真正的用户显然更在意硬件提升到底能带来什么东西,是成本和效率还是烦恼和折磨。一些追求极限性能的工作站,它们的工作环境可能不怎么样,那样就要求散热; 设计师可能要长时间与工作站为伴,他们不希望这些伙伴噪音太大; 工作室的老板还希望能耗不能太高,发热量不要太大,占地最好也省省……这些,好像也不是一个显卡所能独立完成的,它是一个系统。

  专业卡本身也是一个系统。它是硬件、软件的综合,硬件只不过是联系设计师和软件的桥梁,对多数设计师而言,软件才是他们更关心的,这也在一定程度上影响了专业卡在硬件层面的普及和认知,这也是丽台现在面临的问题所在。因而在一些活动中,丽台总是愿意以配角身份出现,与软件厂商搭手进行活动。不仅如此,应用领域的硬件,早就开始了软件决定硬件的表演,只不过是吸引我们的从来都是实在的东西,软件对我们来说还是虚的。最初的图形工作站,硬件都是免费的,报价都是软件的费用,不过那个软件的费用的确太高昂,买十数个搭配的硬件也不奇怪。就此来看,图形工作站行业从来就没有变化,只是我们终于接受了软件才是主导的观念。

  软件的发展推动了硬件的高速前行。现在的图形软件升级的速度,不比硬件慢,我从Maya1.0开始用,到现在已经到了8.5版本,不用多久就会有新的版本出来。而其中用GPU替代CPU的思想加速了很多运算过程,提高了工作效率,这种底层的转变需要显卡和软件的配合而不是哪方面的单纯进步。所以如果你问哪个显卡最合适,我看没有绝对的答案,只有相对更合适的选择。为此,我们给下列四款显卡立碑做传(见第15版和本版),希望对广大读者选购专业卡会有所帮助。

  普及利器

  ——Quadro FX570

  丽台在专业卡方面一直坚持一件很正确的事情,在提供超高性能产品的同时还坚持高性价比的产品,所以如同FX570这样的入门级产品也跟最高端的FX5600一样,特别受到关注。

  虽然在硬件层面,FX570似乎不太足道,但是作为FX560的替代品是有道理的。新的芯片工艺使得显卡的功耗大大降低,用在显示芯片上的散热片明显更凉快。它的散热风扇跟散热片,在现在的显卡中显得特别袖珍,因而在处理一些运算量大的场景的时候,风扇的转速会变得很高来提高散热效果,能够听到一些噪音,这也是不足的地方。虽然运算能力远远不如高端型号,发热量的减少却让FX570增添了几分稳定的保障,尤其是一些鲜有维护的工作站,显卡本身稳定对整个系统来说都是有好处的。在FX570之后,丽台的整个产品线都要随着新工艺换代,逐渐换代到7系列,FX570和FX370打了头阵,在入门级市场里作为排头兵,作为教育行业最受欢迎的和销量最大的产品,它们理应受到优待。

  可能有人怀疑,既然中端的消费用卡一样可以处理一些简单的制图,根本没有必要使用入门级别的专业显卡。我们且不从专业的角度,说什么显卡的兼容性问题,单就显卡的独特性,就可以很容易明白其中的因素。由于考虑显卡对OpenGL的兼容性和效率,专业卡的研发重心都放在这里,而对游戏的API支持效率明显不如,加上不支持一些新特性,玩游戏速度会非常低,使用这类显卡学习的用户尤其是学生基本上就断了偷懒玩游戏的念想,这就是它存在的价值……

  测试的结果让人高兴,尽管硬件上有天生的缺憾,这款显卡依然很容易就超过了FX560,虽然在某些场合还保持相近的性能,一些优势项目甚至可以与更高一级别的FX1500媲美,这是相当了不起的成绩,因而虽然这款显卡不够有型,但价格低得不如一般中端游戏显卡,它的卓越性价比会让教育行业的用户爱不释手。




责任编辑:熊东旭